Opportunities for Action: An Evolving Plan for the Future of the Lake Champlain Basin

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Introduction

About This Chapter

Lake Champlain Basin Resources

The Lake Champlain Basin, stretching from the peaks of the Adirondacks to the Green Mountains and north into Québec, is renowned as one of North America's most beautiful and valued resources. Residents and visitors alike enjoy Lake Champlain’s high water quality for swimming, drinking, fishing, and recreation. In recent decades, many improvements in wastewater and sewage treatment have greatly reduced the contamination of beaches, shorelines, and water supplies in all parts of the Lake. Partners have worked together to address both point and nonpoint sources of pollution to Lake Champlain. The Lake, at 120 miles (193 km) long and 400 feet (122 m) deep, supports a complex freshwater ecosystem with diverse plant and animal species. But many problems remain to be resolved. In a changing world, the impacts of society on Lake Champlain also are changing. Lake Champlain is an enormous resource requiring special care and stewardship – this comprehensive management plan, Opportunities for Action: An Evolving Plan for the Future of the Lake Champlain Basin (OFA), is a coordinated effort to inform, guide, and assist that essential stewardship.

Sunset over Lake Champlain

Long home to Native Americans and inhabited by more than 600,000 people today, the international Lake Champlain Basin draws millions of visitors to its waters and other natural and historic features. The importance of healthy natural resources to the Basin’s people, its industries, and the economy as a whole is indisputable. Agriculture in the Basin, for example, which requires land for production and clean water for animals, generated about $688 million in sales of agricultural products—such as milk, cheese, maple syrup, and apples—in 2008 (New England Agricultural Statistics 2009). Recreation-related industries also depend on a clean Lake. Sport fishing generates tens of millions in revenues annually. Bird and other wildlife viewing activities generated more than $122 million in 2006 in Vermont (USFWS 2006).

Dollar figures alone cannot convey the full value of Lake Champlain's resources. The biological riches of the area and unparalleled beauty of the mountains, historic resources, agricultural landscapes, small towns and villages, and rivers that flow into the magnificent Lake provide experiences and opportunities unique to the Lake Champlain Basin. Although the benefits of healthy resources are difficult to quantify, they are an essential part of any evaluation of the costs and benefits of resource management decisions.

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Resource Issues Facing Lake Champlain

Although Lake Champlain remains a vital lake with many assets, several serious environmental problems demand action. High phosphorus levels, toxic substances and pathogens, and aquatic invasive species threaten a healthy Lake ecosystem and human use and enjoyment of Lake Champlain. Natural resources, such as fish, wildlife, and plants, are threatened by invasive species, wetland loss, habitat degradation and fragmentation, and diminished water quality. Other issues that face the Lake Champlain Basin include changes in hydrology, habitat and biodiversity, climate, impacts from continued land-use changes and habitat fragmentation, public access to the Lake, recreational user conflicts, and loss of cultural resources.

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Addressing the Issues: The Lake Champlain Special Designation Act and LCBP

2002 Act

On November 5, 1990, the Lake Champlain Special Designation Act was signed into law. Sponsored by Senators Leahy and Jeffords from Vermont and Senators Moynihan and D'Amato from New York, this legislation designated Lake Champlain as a resource of national significance. Its goal was to bring together people with diverse interests in the Lake and to create a comprehensive plan for protecting the future of Lake Champlain and its surrounding watershed. The act specifically required examination of water quality, fisheries, wetlands, wildlife, recreational, and cultural resource issues. The challenge has been both to identify particular problems requiring management action and to chart an integrated plan for the future of the Lake Champlain Basin. The Lake Champlain Special Designation Act was reauthorized in 2002, with the Daniel Patrick Moynihan Lake Champlain Basin Program Act, authorizing expenditures of up to $11 million per year to accomplish this goal.

The Special Designation Act created the Lake Champlain Basin Program (LCBP), a nonregulatory partnership among the States of New York and Vermont, the Province of Québec, the US Environmental Protection Agency, other federal and local government agencies, and many public and private local groups. The LCBP works cooperatively with many partners to protect and enhance the environmental integrity and the social and economic benefits of the Lake Champlain Basin. The program is guided by the Lake Champlain Steering Committee, a board comprised of a broad spectrum of representatives of government agencies and the chairs of advisory groups representing citizen Lake users, scientists, and educators. During the past two decades, the LCBP has sponsored a great variety of projects to reduce pollution in the Lake, educate and involve the public, and gather information about Lake issues. The LCBP also has funded education, planning, demonstration, research, and monitoring projects to restore and protect water quality and the diverse natural and cultural resources of the Lake Champlain Basin.

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Opportunities for Action: An Evolving Plan

OFA establishes a plan for coordinated action by each jurisdiction and community in the Basin, as well as members of the public, to restore and protect water quality and the diverse natural and cultural resources of the Lake Champlain Basin. Successful implementation of the plan is achieved by developing many joint partnerships among natural resource agencies, citizens, and other Lake and watershed stakeholders, to achieve the actions described herein.

2003 OFA Signing

The LCBP has worked to involve the public and to respond to current management, research, and monitoring needs in developing and implementing OFA since 1991. The first version of the plan was signed in 1996; the second version was signed in 2003. The plan, including its goals and priorities, will continue to be formally revised and signed approximately every five years. In the current revision, partners have committed to specific management tasks based on funding available in 2010 and anticipated in subsequent years; however, additional needed tasks have been identified at the end of each chapter and may be addressed as funding becomes available.

The 2010 update of OFA is available as a paperless, dynamic management plan, available to the public through the LCBP website, allowing easy navigation to various topics and a searchable database of key information. This new format will give managers, researchers, partner agencies and organizations, and public stakeholders access to the entire plan or to specific segments via menu navigation or search tools. Website visitors can view regularly updated accomplishments and search for specific goals and actions as well as the status of each task. Lead partners are identified for each task in order to promote accountability. The online format also allows for the integration of an adaptive management process, the structured method for updating the plan as new information and understanding becomes available. This approach will allow OFA to remain current in the evolving process to protect and restore the Lake Champlain ecosystem.

The public has played an integral role in developing and implementing OFA during the last twenty years. Numerous public input meetings, citizen perception surveys, focus group discussions, technical workshops, and research, monitoring, and demonstration projects have helped identify the issues and priority actions presented in this plan. Guidance from the public has been reinforced through public comments during the past fifteen years of implementation. Readers should feel welcome to continue to provide input into the planning process. Please contact the LCBP at 1-800-468-5227 or (802) 372-3213, or visit the LCBP website for more information on the public meetings of all LCBP advisory or governing committees.

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Vision Statement

The Vision Statement for OFA was originally published by the Lake Champlain Management Conference in 1996. The Lake Champlain Steering Committee was formed as a result of the Management Conference and is now included in the Vision Statement below.

The Lake Champlain Steering Committee represents a broad-based diverse group of interests that share a common goal of developing a management program to protect and enhance the environmental integrity and the social and economic benefits of Lake Champlain and its watershed.

The Steering Committee envisions a Lake Champlain that supports multiple uses – including commerce, a healthy drinking water supply, wildlife habitat, and recreation, such as swimming, fishing, and boating. These diverse uses will be balanced to minimize stresses on any part of the Lake system. The Steering Committee recognizes that maintaining a vital economy that values the preservation of the agricultural sector is an integral part of the balanced management of the Lake Champlain Basin. Implementing a comprehensive management plan will ensure that the Lake and its Basin will be protected, restored, and maintained so that future generations will enjoy its full benefits.

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Goals

OFA identifies eight specific goals to meet the vision statement for the Lake Champlain Basin. These goals aim to protect and restore the ecological and cultural resources of the Basin while maintaining a vital regional economy. Based on comments from citizens and other stakeholders at public meetings and on the recommendations of advisory committees, the goals listed below and outlined in Chapters 3 through 10 of this plan have been designated by the Lake Champlain Steering Committee as the highest priorities of the plan. Please refer to these chapters for more information.

  • Promote a better understanding and appreciation of Lake Champlain Basin resources and threats as well as personal responsibility that leads to behavioral changes and actions to reduce pollution. [Chapter 3]
  • Reduce phosphorus inputs to Lake Champlain to promote a healthy and diverse ecosystem and provide for sustainable human use and enjoyment of the Lake. [Chapter 4]
  • Reduce contaminants that pose a risk to public health and the Lake Champlain ecosystem. [Chapter 5]
  • Maintain a resilient and diverse community of fish, wildlife, and plants in the Lake Champlain Basin. [Chapter 6]
  • Prevent the introduction, limit the spread, and control the impact of non-native aquatic invasive species in order to preserve the integrity of the Lake Champlain ecosystem. [Chapter 7]
  • Identify potential changes in climate and develop appropriate adaptation strategies to minimize adverse impacts on Lake Champlain’s ecosystem and natural, heritage, and socioeconomic resources. [Chapter 8]
  • Build on existing knowledge; make new discoveries of the history, culture, and special resources of the Champlain Valley National Heritage Partnership; and make this information accessible to all. [Chapter 9]
  • Promote healthy and diverse economic activity and sustainable development principles within the Lake Champlain Basin while improving water quality and conserving the natural and cultural heritage resources on which the regional economy is based. [Chapter 10]

The Lake Champlain Steering Committee considers these eight goals to be vital in addressing the long-term health of the Lake Champlain Basin and recommends that agencies and organizations strive to maintain them as highest priorities in managing and enhancing the resources of the Basin. Priority objectives, actions, and tasks have been designated for each of these goals and are presented in the plan. These priority actions are considered critical to a management program that addresses the issues facing the Lake Champlain Basin. Implementation of all actions, regardless of priority status, is contingent upon both the availability of funds and the cooperation and assistance of residents and visitors in the Lake Champlain Basin.

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Citations

New England Agricultural Statistics. 2009. New England Cash Receipts 2008.

US Fish and Wildlife Service. 2006. 2006 National Survey of Fishing, Hunting, and Wildlife-Associated Recreation: Vermont.

Vermont Agency of Natural Resources. 1996. Environment 1996: An Assessment of the Quality of Vermont’s Environment. Waterbury, VT: VTANR.

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Sommaire En Français

Les Ressources du Bassin du Lac Champlain

Rivière aux Brochets

La réputation du bassin du lac Champlain n'est plus à faire. Reconnu comme l'une des plus belles ressources naturelles du continent nord-américain, il s'étend des cimes des Adirondacks aux Montagnes Vertes et fait une incursion au Québec dans sa section nord, le bassin de la baie Missiquoi. La région est habitée depuis longtemps par les autochtones et compte maintenant plus de 600 000 résidents. Le bassin accueille chaque année des millions de visiteurs qui viennent profiter de ses eaux et de tous ses autres attraits naturel et historique. En 2000, on estimait à 3,8 milliards de dollars US les revenus touristiques dans tout le bassin. Il ne faut pas croire que la valeur des ressources du lac Champlain ne se calcule qu’en dollars. Les richesses écologiques de la région et la beauté inégalée des montagnes, des ressources patrimoniales, des paysages agricoles, des petites villes et des villages, sans oublier celle des rivières qui se jettent dans le magnifique lac, sont des sources d’expérience et de possibilités qui singularisent le bassin du lac Champlain. Les avantages découlant de la qualité des ressources sont difficiles à quantifier, mais ils occupent néanmoins une place importante dans l’évaluation des coûts et des retombées des décisions en matière de gestion des ressources.

Les ressources du lac sont exploitées à des fins multiples dont l'approvisionnement en eau potable, les activités récréatives, l'agriculture et les activités industrielles. Comme le lac contribue grandement à l'essor économique de la région, il importe de préserver la qualité de son eau et de toutes les ressources naturelles qui y sont reliées. La préservation de cet environnement constitue une préoccupation d'intérêt public majeure et demeure un enjeu prioritaire au niveau de l'allocation des ressources. Gérer ces ressources de manière à soutenir tous les usages actuel et futur, voilà le défi de taille que les gouvernements américain et québécois se sont engagés à relever dans le plan d’action Perspectives d’action.

Enjeux Liés aux Ressources du Lac Champlain

Fleur d'eau de cyanobactéries sous forme d'écume à la baie Missisquoi

Bien que le lac Champlain demeure un lac d’importance vitale et doté de nombreux atouts, la présence de plusieurs problèmes environnementaux exige que l’on prenne des mesures. La charge élevée de phosphore, la présence de toxines par les cyanobactéries et de pathogènes et les espèces aquatiques nuisibles représentent des menaces à l’écosystème et aux usages du lac Champlain. Dans certains secteurs du lac Champlain, comme ceux de la baie Missisquoi, Northeast Arm et South Lake, la charge en phosphore est si élevée qu’elle entraîne un développement excessif d’algues et de plantes aquatiques qui donnent une couleur verte à l’eau, qui nuisent aux usages récréatifs et économiques et qui, en réduisant la concentration en oxygène de l’eau, causent différents problèmes à la vie aquatique du lac. Le phosphore qui est à la source de ces problèmes vient à la fois des rejets des stations d'épuration et des eaux de ruissellement des terres agricoles, résidentielles et urbaines.

Malgré que des progrès ont été réalisés ces quinze dernières années dans la réduction des apports de phosphore, principalement par la construction et la modernisation des stations d’épuration et par une amélioration des pratiques dans certaines exploitations agricoles, les apports diffus et ponctuels de phosphore doivent être réduits davantage afin de promouvoir un écosystème sain et optimiser l’utilisation du lac par les gens qui le fréquentent. Cette nouvelle version de Perspectives d’action propose des stratégies basées sur l’expérience acquise ces dernières années pour parvenir à ces réductions.

Perspectives D’action

Le 5 novembre 1990, le Congrès américain entérinait la Loi sur la désignation spéciale du lac Champlain (“Lake Champlain Special Designation Act”). Destinée à protéger le bassin versant du lac Champlain, cette loi reconnaissait le principe de confier à des personnes aux intérêts divergents la responsabilité d'élaborer un plan concerté de prévention de la pollution, de suivi et de restauration. La première version a été signée en 1996, le plan intitulé “Opportunities for Action: An Evolving Plan for the Future of the Lake Champlain Basin” (Perspectives d’action : un plan progressif pour l’avenir du bassin du lac Champlain) a permis la réalisation de nombreux projets. Le plan a été renouvelé en 2003 et endossé pour la première fois par le premier ministre du Québec.

Stabilisation de la berge de la rivière aux Brochets du parc Goodhue à Frelighsburg en 2005

En 2010, le plan a été actualisé dans un nouveau format basé sur la gestion adaptive (adaptive management) et a été rendu public sous forme électronique sur ce site. Ceci permettra au public, gestionnaires, chercheurs et partenaires gouvernementaux d’avoir accès et de suivre plus facilement les actions retenues et leur avancement pour atteindre les objectifs fixés. Pour chaque action, les responsables sont identifiés pour faciliter la mise en œuvre du plan et sa mise à jour. L’approche par gestion adaptive identifie une série d’indicateurs écologiques qui permet d’informer les gestionnaires de la réponse de l’écosystème au plan d’action. Les gestionnaires sont alors en mesure d’évaluer en continuité notamment les programmes de réduction du phosphore et de faire des modifications nécessaires pour améliorer leurs efficacités.

La mise en œuvre de ce plan est possible grâce à la création de nombreux partenariats regroupant des organismes gouvernementaux et de protection des ressources naturelles, des citoyens ainsi que d’autres partenaires concernés par le lac et son bassin, provenant de toute la région du bassin hydrographique. En tant que membre du Comité directeur du Programme de mise en valeur du lac Champlain, le Québec joue un rôle important dans la protection du lac. Plusieurs ministères, municipalités et organismes non gouvernementaux se sont engagés dans la planification de l'avenir du lac Champlain. Le point de vue des citoyens est aussi considéré. Plusieurs centaines de Québécois et de Québécoises ont d'ailleurs pu exprimer leur avis lors de rencontres publiques d'information. L'implication concrète du Québec se traduit par la participation de représentants dans divers comités, dont le Comité consultatif des citoyens, le Comité consultatif pour l'éducation et la sensibilisation, le Comité consultatif technique et le Comité consultatif du patrimoine culturel et des activités récréatives.

Priorités D’action

Le document Perspectives d’action est un plan détaillé en constante évolution afin d’assurer une intervention coordonnée visant la restauration et la protection de la qualité de l’eau et des diverses ressources naturelles, économiques et culturelles du bassin du lac Champlain.

Dans le cadre de l’actualisation du plan Perspectives d’action, des objectifs précis et des actions ont été établis dans les chapitres 3 à 10 afin de restaurer et de protéger les ressources écologiques et culturelles du bassin tout en préservant l’activité économique essentielle de la région. À la lumière des commentaires présentés lors des assemblées publiques par les résidents et les autres parties intéressées et des recommandations des comités consultatifs, des domaines d’intervention prioritaires ont été consignés dans le plan.

Les niveaux de priorité des actions sont sujets à des modifications selon les problèmes qui surviendront. Le plan fera l'objet d'une mise à jour constante et la mise en œuvre des actions, peu importe leur niveau de priorité, dépendra de la disponibilité des fonds et de la coopération et implication des citoyens et visiteurs du bassin du lac Champlain.

Que Contient Le Plan Révisé?

Le plan Perspectives d’actions comporte dix chapitres. Le premier présente l'ensemble des thèmes et des priorités du plan. Le chapitre 2 décrit les stratégies de mise en œuvre du plan. Le chapitre 3 porte sur l’information et la participation du public. Le chapitre 4 traite de la réduction du phosphore. Le chapitre 5 nous entretient de la réduction des substances toxiques et des pathogènes. Le chapitre 6 porte sur la gestion de la faune aquatique et terrestre. Le chapitre 7 présente la gestion des plantes et de la faune aquatiques nuisibles. Le chapitre 8 discute des effets des changements climatiques sur l’écosystème du lac Champlain. Le chapitre 9 porte sur les ressources récréatives et culturelles et le dernier chapitre 10 aborde le développement durable du bassin du lac Champlain. À la fin du document, on trouve des références, un glossaire, une liste d’abréviations et des annexes.

Pour de plus amples informations, veuillez communiquer avec le Programme de mise en valeur du lac Champlain au 802-372-3213. Des informations sont également disponibles à l'Organisme de Bassin Versant de la baie Missisquoi (CBVBM) au 450-248-0100.

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Site Last Updated: March 18, 2015

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